Le rôle majeur des cellules souches cancéreuses dans la circulation sanguine

PAROLE DE DOCTORANT. Il est de plus en plus admis dans la communauté que les tumeurs renferment une population cellulaire possédant des caractéristiques propres aux cellules-souches. Au sein de la tumeur, ce sont les seules capables de démarrer le cancer et de maintenir le processus tumoral. Ces cellules-souches cancéreuses (CSC) sont à l’origine de toutes les autres populations de cellules cancéreuses dites différenciées au sein de la tumeur. On parle alors de populations hétérogènes. Les CSC se situent au sommet de la pyramide dans la hiérarchie cellulaire tumorale. Sur le plan clinique, leur importance tient au fait qu’elles sont la source des métastases et de par des phénomènes de résistance aux traitements, responsables des rechutes.

Survie difficile

Dans le cas des cancers colorectaux, la survie des patients ayant déjà développé des métastases est dramatique. Seul 3% survivent après 5 ans. Comme pour beaucoup de cancer, les métastases sont fatales pour les patients et il devient dont évident que l’étape clé pour augmenter cette espérance de vie est de mieux comprendre la dissémination pour l’empêcher.

De plus en plus de choses sont connues sur la tumeur initiale ou primaire, un peu moins sur les métastases et très peu sur les cellules tumorales circulantes (CTC) dont le rôle premier est de coloniser le foie ou les poumons dans le cas du cancer colorectal.

Cellules cancéreuses

Ces cellules cancéreuses, qui se sont échappées de la tumeur primaire, doivent survivre dans la circulation sanguine ou lymphatique. Elles doivent ensuite puis réussir à s’installer dans un nouvel organe pour à terme, initier une nouvelle tumeur avec des caractéristiques très proches de la tumeur primaire. Le nombre de CTC étant très faible, toutes les étapes à franchir font que l’apparition d’une métastase reste un événement rare statistiquement. Mais, l’entrée en circulation de manière quotidienne d’un nouvel effectif de CTC fait que malheureusement, il y a plus de risque statistiquement qu’une cellule y parvienne. Evidemment, parmi les CTC, les plus capables de démarrer une tumeur hétérogène sont les CSC ou dites à propriétés souches. On parle alors d’une population encore plus infime qu’il faut arriver malgré tout à isoler du sang et faire proliférer en culture In Vitro, si l’on veut mieux les comprendre et éliminer.

Challenge

C’est ce que notre laboratoire est parvenu à faire ces 5 dernières années, non sans grandes difficultés mais c’était la première fois, depuis des cancers colorectaux, qu’une population de cellules souches cancéreuses circulantes dans le sang étaient isolées et établie en culture. Aujourd’hui, 4 lignées de CTC à propriétés souches ont été établies à partir de 4 patients différents. Le challenge reste d’augmenter notre taux de réussite puisque sur plus d’une centaine de patients, nous n’avons isolés et maintenue que 4 lignées de CTC. Pour cela, nous utilisons une protéine présente à la surface de nos 4 lignées de CTC dont nous supposons qu’il puisse être un marqueur spécifique et universel des CTC souches. Combiné à différentes technologies que nous vendent les entreprises de biotechnologies, nous tentons de définir le moyen le plus efficace et surtout le plus rapide pour isoler et établir ces cellules.

Tests

Car le but ultime de cette recherche, est de pouvoir le plus vite possible, tester un panel de molécules anti-cancéreuses et définir celle qui éliminerait non seulement les cellules cancéreuses classiques (dites différenciées) mais surtout les cellules souches cancéreuses, qu’elles soient dans la tumeur primaire, la circulation sanguine ou dans les métastases. Ainsi, la dissémination et/ou la rechute pourraient être réduites, fournissant un outil de plus aux oncologues pour une thérapie personnalisée.

>> PAR Guillaume Belthier, doctorant dans l’équipe Pannequin de l’Institut de génomique fonctionnelle à Montpellier (CNRS). Doctorat financé par La Ligue contre le cancer.

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